Parshat Behar-Bechukotai: Du fond du cœur | David Sedley


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Les Pendle Witch Trials de 1612 sont parmi les procès de sorcières les plus célèbres et les mieux enregistrés de l’histoire britannique. Douze sorcières du Lancashire ont été accusées d’avoir tué 10 personnes en utilisant leurs arts pervers. L’une des présumées sorcières est décédée en prison. Sur les 11 autres – neuf femmes et deux hommes – tous sauf un ont été reconnus coupables et exécutés.

Pourtant, cela n’a pas mis fin à la sorcellerie dans la région de Lancaster. Le 24 mars 1634, un groupe de 20 femmes a été jugé pour sorcellerie. Ils ont été accusés du meurtre d’une femme nommée Isabel Nutter. Le seul témoin était un garçon de 10 ans nommé Edmund Robinson. Encore une fois, tous sauf un ont été reconnus coupables. Cependant, cette fois, le magistrat n’a pas voulu les condamner à mort et a décidé de renvoyer l’affaire au roi Charles I.

Quatre des femmes ont été amenées à Londres. En contre-interrogatoire, Robinson, l’unique témoin, a admis qu’il avait fabriqué l’histoire. Charles a demandé à son chirurgien en chef, William Harvey, d’examiner les femmes. Peut-être Harvey vérifiait-il les caractéristiques biologiques spécifiques décrites par le roi James VI d’Écosse (plus tard James Ier d’Angleterre et le père de Charles) dans son livre Daemonologie, In Forme of a Dialogue, divisé en trois livres: par le prince haut et puissant, James & c.

Après l’examen, Harvey a déclaré qu’il avait trouvé aucune preuve que les femmes étaient des sorcières.

Deux des sorcières accusées: Anne Whittle (Chattox) et sa fille Anne Redferne. Illustration de 1854 par John Gilbert. (Domaine public, William Harrison Ainsworth – Les sorcières du Lancashire / Wikimedia Commons)

Charles a gracié les femmes. Malheureusement pour les femmes exonérées, elles et les 16 autres sont restées emprisonnées dans la prison de Lancaster, très probablement jusqu’à leur mort, car aucune d’entre elles ne pouvait se permettre de payer les frais de leur incarcération.

Et malheureusement pour Charles, qui semble avoir une approche plus rationnelle des accusations de sorcellerie que beaucoup d’autres de l’époque, il a été accusé de haute trahison et exécuté par la New Model Army d’Oliver Cromwell le 30 janvier 1649.

Cependant, je veux écrire sur Harvey et l’importance de son livre de 1628 De Motu Cordis. Mais d’abord, faites-moi plaisir dans un conte apocryphe presque certainement de Harvey et d’une sorcière.

En 1632, il voyageait avec le roi à Newmarket (selon l’histoire) quand il a été envoyé pour enquêter sur une femme accusée de sorcellerie. Il est allé lui rendre visite, affirmant qu’il était un sorcier, et a demandé à la voir familière. La femme posa une soucoupe de lait et son crapaud apprivoisé se leva pour boire. Harvey a ensuite envoyé la femme au pub pour lui faire boire un verre. Alors qu’elle était sortie, il a tué et disséqué le crapaud et a constaté qu’il ne s’agissait que d’un amphibien ordinaire. Lorsque la femme est revenue pour trouver le médecin penché sur son animal de compagnie mort, elle était furieuse. Mais après que Harvey eut expliqué qu’il était le médecin du roi et venait de prouver qu’elle était innocente des accusations de sorcellerie, elle fut soulagée.

Statue de sorcière accusée Alice Nutter à Roughlee. (CC BY-SA, Graham Demaline / Wikimedia Commons)

Quoi qu’il en soit, cette histoire ne s’est probablement jamais produite. Mais Harvey est bien connu de nous aujourd’hui comme le premier à découvrir que le sang est pompé par le cœur et circule dans tout le corps.

Harvey est né à Folkestone, dans le Kent, le 1er avril 1578, l’aîné de neuf enfants. Il a étudié la médecine à l’Université de Cambridge, puis au Université de Padoue, où il a étudié sous et a été fortement influencé par l’anatomiste et chirurgien Hieronymus Fabricius. C’est à partir de Fabricius que Harvey a compris que la meilleure façon de comprendre le corps humain était la dissection des cadavres (et parfois sur des animaux vivants).

En 1602, Harvey est retourné en Angleterre et a déménagé à Londres. Peut-être est-il allé au Globe Theatre récemment ouvert pour regarder Hamlet – la pièce fraîchement écrite par William Shakespeare.

Portrait de William Harvey. (CC BY, Wellcome Collection / Wikimedia Commons)

En 1618, Harvey est reconnu comme le meilleur médecin en Angleterre et, à 40 ans, est devenu le médecin personnel du roi James. En 1632, il est nommé médecin du roi Charles.

Rejetant les manuels conventionnels, Harvey a tiré des conclusions sur la base de ses dissections et observations. C’est ça que le distinguer de presque tous les scientifiques des siècles précédents.

Les connaissances médicales européennes avaient très peu changé depuis l’époque de Galien, qui vivait au IIe siècle de notre ère. Galen a fait de nombreuses expériences, dissections et observations, et a fait de nombreuses découvertes précises. Sa science fondée sur des preuves le distingue d’Aristote, qui s’est beaucoup plus appuyé sur la logique et la philosophie que sur ce qui a été vu à travers les expériences.

William Harvey disséquant le corps de Thomas Parr. (CC BY, Wellcome Collection / Wikimedia Commons)

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Les expériences sont nécessairement de portée limitée. Sans une taille d’échantillon significative, il n’y a aucun moyen de savoir si ce que le scientifique voit est exact ou une aberration. Alors que pour Aristote, ce qui pouvait être dérivé de la philosophie abstraite était nécessairement vrai.

La question de savoir dans quelle mesure il faut s’appuyer sur des preuves empiriques apparaît dans le Talmud (Nida 30b). Les rabbins ont discuté combien de temps après le rapport sexuel un fœtus se développe. Le rabbin Yishmael a soutenu qu’il faut 40 jours pour un embryon masculin, mais 80 jours pour un embryon féminin. Les autres rabbins l’ont défié, citant un incident au cours duquel la reine Cléopâtre a expérimenté sur des femmes esclaves qui avaient été condamnées à mort. Elle leur a fait avoir des relations sexuelles, puis les a exécutées 40 jours plus tard et a constaté que des embryons mâles et femelles s’étaient formés. Le rabbin Yishmael a répondu à leurs preuves empiriques: «Je vous apporte des preuves de la Torah, mais vous m’apportez des preuves des imbéciles.»

Retour à Galen. Ses expériences, principalement sur les animaux, ont donné une nouvelle compréhension de la médecine. Mais il a également commis de nombreuses erreurs, telles que le sang dans les artères provenait du cœur, mais que le sang dans les veines provenait du foie. Celles-ci sont restées pratiquement incontestées pendant plus de 1 000 ans.

Je trouve incroyable qu’il existe plusieurs lois juives sur le sang, mais les rabbins ne savaient pas encore que le sang circulait dans le corps. Par exemple, il est difficile de comprendre la nécessité de saler la viande pour éliminer le sang. Divers rabbins médiévaux avaient des opinions contradictoires sur la façon dont cela fonctionnait. Cela conduit à son tour à différentes décisions halakhiques. Mais aucun ne tient compte du fait que le sang circule autour du corps pendant la vie de l’animal.

Puisque personne ne savait que le cœur pompait le sang autour du corps, il y avait de nombreuses autres théories sur ce qu’il faisait réellement. Aristote pensait que c’était la principale source de chaleur pour le corps. Galen était d’accord avec cela, l’écriture (dans Sur l’utilité des parties du corps) que, « Le cœur est, pour ainsi dire, la pierre de foyer et la source de la chaleur innée par laquelle l’animal est gouverné. »

Aristote pensait également que le cœur était le siège de l’intelligence, du mouvement et de la sensation. Galen était partiellement d’accord, déclarant que l’expansion et la contraction du cœur étaient fonction de son intelligence. Cependant, il pensait que le foie était plus important pour contrôler le corps et sa santé puisque c’était l’organe qui produisait les humeurs (la médecine était largement basée sur le concept d’Hippocrate de quatre humeurs jusqu’au moins au 16ème siècle, bien que la théorie soit encore partiellement utilisée en médecine occidentale jusqu’au XVIIIe siècle).

Illustration de coeur avec système circulatoire. (CC BY-SA, Bryan Brandenburg / Wikimedia Commons)

De nombreuses autres fonctions ont été attribuées au cœur au cours des siècles avant Harvey. Par exemple, en 1535, Andreas de Laguna a écrit: «Si, en effet, du cœur seul, la colère ou la passion, la peur, la terreur et la tristesse augmentent; si de cela seul jaillit la honte, la joie et la joie, pourquoi devrais-je en dire plus? Shakespeare a également attribué des émotions au cœur, écrivant dans Much Ado About Nothing, «Dieu me donne de la joie de le porter! car mon cœur est extrêmement lourd. Aujourd’hui encore, nous utilisons des expressions comme «un cœur brisé», «sincère», «vous avez touché mon cœur» et le symbole de l’amour est un cœur.

Dans la lecture de la Torah de cette semaine (oui, je sais que c’était une très longue introduction), Dieu menace de punir le peuple juif s’il a le cœur incirconcis (Lévitique 26:41).

Dans sa traduction en araméen du premier siècle de la Torah, Onkelos a ceci comme «cœur insensé». Pour lui aussi, le cœur était apparemment le siège de l’intellect. Rashi (sur Ézéchiel 44: 7) dit qu’un cœur non circoncis est ce qui conduit une personne à adorer des idoles. Une idée similaire se trouve dans le Talmud (Zevachim 22b). Cela semble identifier le cœur comme le siège de la ferveur religieuse ou de la spiritualité.

Le midrash (Ecclesiastes Rabba 1:16) énumère en fait 58 fonctions différentes du cœur qui sont impliquées par divers versets.

La liste commence à décrire que le cœur:

Voit (Ecclésiaste 1:16), entend (I Rois 3: 9), parle (Ecclésiaste 1:16), marche (2 Rois 5:26), tombe (I Samuel 17:32), se lève (Ezéchiel 22:14) , se réjouit (Psaumes 16: 9), crie (Lamentations 2:18), est consolé (Ésaïe 40: 2), est peiné (Deutéronome 15:10), endurci (Exode 9:12), craint (Deutéronome 28: 67), rompt (Psaumes 51:19), est orgueilleux (Deutéronome 8:14), refuse (Jérémie 5:12), est seul (1 Rois 12:33), imagine (Deutéronome 29:18), ressent (Psaumes 45 : 2), pense (Proverbes 19:21), désirs (Psaumes 21: 3), s’égare (Proverbes 7:25), désire le péché (Nombres 15:39), mange (Genèse 18: 5), peut être volé (Genèse 31:20), est subjugué (Lévitique 26:41), convainc (Genèse 34: 3), se trompe (Ésaïe 21: 4) et craint.

Certains d’entre eux sont clairement conçus de façon métaphorique, tandis que d’autres peuvent avoir été conçus littéralement.

Avant Harvey, le cœur était censé avoir tant de fonctions. Et presque tous les traits négatifs auraient pu être attribués à un cœur non circoncis. Mais depuis quelques siècles, le cœur n’a qu’une seule fonction, beaucoup plus fondamentale. Pour pomper notre sang à travers notre corps.

Bien que cela puisse ruiner de nombreuses métaphores merveilleuses, cela sauve tant de vies. Ce qui vaut vraiment un emoji coeur.

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